La electrólisis

Incluido en: Los cambios energéticos

La electrólisis

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Resumen

La electrólisis es esencial para muchos procesos industriales. ¿Cómo fue descubierta? ¿Cómo actúa? Y, ¿cuáles son sus usos?

Claves de aprendizaje

  • El químico Humphry Davy desarrolló la reacción a la que ahora llamamos electrólisis.
  • La electrólisis se emplea industrialmente para extraer metales reactivos.
  • La electrólisis solo puede separar un compuesto metálico si este está fundido o disuelto en una disolución.
  • La electrólisis emplea una corriente eléctrica suministrada a una disolución mediante dos varillas cargadas llamadas electrodos.

La casi totalidad de los temas cuenta con un pack de materiales de aprendizaje dirigidos tanto al docente como a los alumnos. Entre los recursos incluidos hay bloques con ampliación de las preguntas formuladas, diagramas etiquetados y mudos así como diversas imágenes asociadas. Puedes descargarte todos estos recursos bien en una carpeta zip o bien uno o a uno.

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Humphry Davy, 1807

En 1807, el químico Humphry Davy fue el primero en investigar una reacción a la que ahora llamamos «electrólisis».

Electrólisis

La primera batería eléctrica acababa de inventarse, y Davy la utilizó para hacer pasar electricidad por compuestos químicos.

Uno de los primeros experimentos de Davy fue con hidróxido de potasio.

Hidróxido de potasio (KOH)

Primero calentó el compuesto metálico hasta que se fundieron los duros cristales sólidos.

Luego hizo pasar una corriente eléctrica por el hidróxido de potasio fundido.

Observó cómo se producía una reacción química.

Cuando Davy hizo esto por primera vez, no tenía ni idea de lo que sucedería, así que la aparición de una llama de color lila supuso para él una agradable sorpresa.

Mediante la electrólisis, Davy había conseguido separar un compuesto metálico por primera vez.

Había descompuesto el hidróxido de potasio y liberado metal de potasio puro.

La electrólisis solo puede separar un compuesto metálico si este está fundido o disuelto en una disolución, lo que permite a los iones cargados circular libremente.

KOH sólido = iones K+ y OH libres

Son los iones libres los que transportan la corriente a través del líquido.

La corriente eléctrica debe suministrarse a la disolución mediante dos varillas cargadas llamadas «electrodos».

Los aniones se ven siempre atraídos por el electrodo positivo, denominado «ánodo».

Los cationes se mueven hacia el electrodo negativo, conocido como «cátodo».

Allí ganan electrones aportados por la corriente eléctrica...

En el caso de Davy, los cationes de potasio se redujeron y dieron lugar a átomos de potasio.

En el ánodo, los iones de hidróxido cargados negativamente pierden electrones.

Se oxidan, por lo que liberan burbujas de gas oxígeno y además producen agua.

Davy empleó la electrólisis para aislar e identificar una serie de elementos nuevos.

La técnica se aplicó posteriormente a escala industrial para extraer metales reactivos, y actualmente es el método principal para la extracción de aluminio: la utilización de energía eléctrica para producir un cambio químico.


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