La serie de reactividad

Incluido en: Los metales

La serie de reactividad

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Resumen

El descubrimiento e usos de los metales reactivos a lo largo de la historia, siendo éstos los que han definido el periodo en el que fueron descubiertos.

Claves de aprendizaje

  • La serie de reactividad ordena los elementos por su reactividad química.
  • Los metales reactivos se combinan con otros elementos y forman compuestos.
  • Los elementos nativos no son reactivos y aparecen en la Tierra en forma pura.
  • Los metales se extraen calentándolos y sometiéndolos a electrólisis.

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Nuestra relación con distintos metales ha definido periodos completos de nuestra historia.

Hemos explotado los metales siguiendo un orden creciente según su reactividad química. Esta clasificación se denomina «serie de reactividad».

Cuanto más reactivo es un metal, más tiende a combinarse con otros elementos para formar un compuesto, y más estable es este compuesto. Esto hace que los metales reactivos sean mucho más difíciles de extraer y purificar.

Elementos nativos

El oro y la plata, que están en la parte baja de la serie de reactividad, son tan poco reactivos que aparecen en la Tierra como elementos puros o nativos.

Fueron los primeros metales que se descubrieron y ya se utilizaban en tiempos prehistóricos.

En la serie de reactividad, justo encima de la plata está el cobre.

En la naturaleza aparece en minerales de cobre, rocas que contienen un 10 % de cobre. Si se calientan con carbono, el cobre puede extraerse fácilmente.

Puede que la primera extracción de cobre fuera accidental, al hacer fogatas de madera en zonas con minerales de cobre.

O quizás cuando los antiguos alfareros intentaron usar la malaquita verde, un mineral natural de cobre.

Habría bastado con calentarla con carbón, muy rico en carbono, para obtener cobre líquido puro.

El cobre marcó un antes y un después con respecto a las herramientas de piedra, y el inicio de la edad del cobre.

La mezcla accidental del cobre con otro metal no reactivo, el estaño, anunció la era del bronce.

A continuación vino la era del hierro, al descubrirse que este elemento podía extraerse de los minerales de hierro utilizando carbón a gran temperatura.

Ha habido que esperar hasta nuestros días para poder aislar y utilizar los metales de la zona superior de la serie de reactividad.

El aluminio, al igual que todos los metales que están por encima de él en la serie de reactividad, no puede extraerse de sus minerales calentándolos con carbono.

Electrólisis

Para extraerlo hay que recurrir a la electrólisis, un proceso que extrae el metal de su mineral por medio de la electricidad.

Por lo tanto, la naturaleza de la serie de reactividad ha marcado nuestra historia.

Un camino que va desde el oro antiguo hasta los metales modernos que transforman el mundo actual.


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