La vida media radiactiva

Incluido en: La radiactividad

La vida media radiactiva

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Resumen

Descubre cómo las sustancias radiactivas cambian con el tiempo y con ello su nivel de peligrosidad para el ser humano

Claves de aprendizaje

  • Las sustancias radiactivas no serán peligrosas eternamente gracias a la desintegración radiactiva.
  • La desintegración radiactiva es el proceso por el cual el núcleo de un átomo inestable se modifica y emite radiación.
  • Los distintos materiales tienen periodos de semidesintegración diferentes que pueden oscilar entre fracciones de segundo y millones de años.
  • Los residuos radiactivos deben almacenarse en un lugar seguro hasta que dejen de ser un riesgo para la salud.

La casi totalidad de los temas cuenta con un pack de materiales de aprendizaje dirigidos tanto al docente como a los alumnos. Entre los recursos incluidos hay bloques con ampliación de las preguntas formuladas, diagramas etiquetados y mudos así como diversas imágenes asociadas. Puedes descargarte todos estos recursos bien en una carpeta zip o bien uno o a uno.

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Las sustancias radiactivas no serán peligrosas eternamente...

Con el tiempo, la radiactividad puede hacer que las sustancias sean más estables y bastante menos peligrosas para los humanos.

Para que un isótopo inestable se vuelva estable, se debe producir un cambio en su núcleo mediante la emisión de radiación.

Este proceso recibe el nombre de desintegración radiactiva, y produce un elemento completamente diferente.

Desintegración radiactiva

Probablemente el nuevo elemento también será inestable, pero entonces el proceso se repetirá y se generará una «cadena de desintegración» que se detendrá cuando, finalmente, surja un elemento estable.

Cuando este isótopo inestable, molibdeno-99, se desintegra, se libera radiación beta y se convierte en tecnecio.

El tecnecio emite entonces radiación gamma y beta y pasa a ser rutenio-99, que es estable.

Molibdeno-99. Tecnecio-99m. Rutenio-99

Catedr. Melvyn Myers, Imperial College de Londres, RU: «Si hace seis meses, por ejemplo, hubiera sujetado esta cantidad de molibdeno habría corrido un riesgo extremadamente elevado; sin embargo, en seis meses se ha desintegrado y ahora lo puedo sostener con seguridad».

¿Cómo podemos saber cuándo dejará de ser peligrosa una sustancia radiactiva?

Vida media

Los científicos son capaces de determinarlo mediante el cálculo de la «vida media» de una sustancia, es decir, el tiempo que tarda la radiactividad de una sustancia en reducirse a la mitad.

Este isótopo de molibdeno tiene una vida media de aproximadamente tres días.

Molibdeno-99

De modo que si tuviéramos 20 gramos de molibdeno...

...transcurridos tres días solo nos quedarían 10 gramos...

En otros tres días, solo 5 gramos y así sucesivamente hasta que dejara de emitir radiación y solo quedara un elemento estable inofensivo, el rutenio.

Cada material tiene una vida media diferente.

La vida media puede abarcar desde fracciones de segundo a millones de años.

Conocer la vida media de una sustancia contribuye a que podamos almacenar de forma segura los desechos radiactivos hasta que dejen de suponer un riesgo para la salud.


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