Las sustancias radiactivas

Incluido en: La radiactividad

Las sustancias radiactivas

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Resumen

¿Qué es la radioactividad? Explora las diferencias entre las radiaciones alfa, beta y gamma y cómo podemos utilizar sus distintas propiedades.

Claves de aprendizaje

  • La radiactividad está generada por la desintegración de los núcleos de los elementos inestables.
  • Los rayos alfa y beta son formas de radiación de partículas que pueden ser detenidas por objetos más gruesos que una hoja de papel.
  • Los rayos gamma son un tipo de radiación electromagnética que es extremadamente penetrante.
  • La radiación tiene sus riesgos, pero también puede ser útil en medicina.

La casi totalidad de los temas cuenta con un pack de materiales de aprendizaje dirigidos tanto al docente como a los alumnos. Entre los recursos incluidos hay bloques con ampliación de las preguntas formuladas, diagramas etiquetados y mudos así como diversas imágenes asociadas. Puedes descargarte todos estos recursos bien en una carpeta zip o bien uno o a uno.

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Estamos constantemente expuestos a la radiación.

Desde la de los móviles hasta los rayos cósmicos del Sol.

Pero ¿qué es la radiación?

James Piercy, Divulgador científico - «La radiación es simplemente energía que viaja a través del espacio, por lo que también podrías llamar radiación al calor que desprende tu secador. El problema es que cuando la gente habla de radiación, se refiere a radiactividad, que es algo diferente».

Radiactividad

La radiactividad está generada por la desintegración de los núcleos de elementos inestables.

Para llegar a un estado estable, estos átomos emiten su exceso de masa o de energía en forma de radiación nuclear.

Cuando la radiación nuclear interactúa con otros átomos o moléculas puede ionizarlos (o cargarlos eléctricamente) al provocar la emisión de sus electrones...

...Esta ionización es la que detectan los contadores Geiger.

Cuando un isótopo radiactivo de un elemento como el uranio se desintegra puede emitir tres tipos de radiación nuclear: alfa, beta y gamma.

Uranio (U)

Radiación alfa

Algunos átomos emiten partículas alfa, que están compuestas de dos protones y dos neutrones.

Estas partículas alfa solo pueden recorrer cortas distancias a través del aire, y se pueden bloquear con tan solo una hoja de papel.

Radiación beta

La desintegración beta libera electrones que se mueven a gran velocidad: las «partículas beta».

Viajan mucho más lejos a través del aire e incluso del papel, si bien podemos detenerlas con algo más grueso, como este metacrilato.

Debido a que la radiación alfa y beta son partículas, se las denomina «radiación corpuscular». Radiación gamma ?

Sin embargo, los rayos gamma son un tipo de radiación electromagnética.

Son tremendamente penetrantes. De hecho, se necesitan paredes de plomo de varios centímetros o muros de hormigón de unos cuantos metros para protegernos de los rayos gamma.

Partículas alfa: 2 neutrones, 2 protones. Partículas beta: Electrones a gran velocidad . Rayos gamma: Radiación electromagnética

Pero esta capacidad de penetración de los rayos gamma no la convierte necesariamente en la radiación más peligrosa.

Barrie Walker - «Hay que distinguir entre la capacidad de penetración de la radiación y el daño que puede llegar a causar. Los rayos gamma pueden atravesarnos, pero la radiación alfa, cuando está dentro de nuestros cuerpos, puede llegar a dañar nuestro material genético».

La radiación puede ser muy útil, por ejemplo, en aplicaciones médicas. Pero es importante conocer los riesgos que conlleva la exposición a sustancias radiactivas.


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